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The Latino vote is anything but monolithic, diverse issues and backgrounds shape their vote

Latino vote in Florida too close to call this election
Posted at 10:50 AM, Oct 23, 2020
and last updated 2020-10-23 18:20:59-04

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One in five eligible voters in Florida is Latino. President Donald Trump and former Vice President Joe Biden are battling it out to court these voters in the swing state. A deeper dive reveals the issues that sway Latinos toward either candidate vary as much as their backgrounds.

You wouldn’t know it from looking at him but, 82-year-old, Roberto Pizano carries scars from his attempts to overthrow Fidel Castro and keep Cuba from spiraling into communism. At 21-years-old, Pizano was a sergeant within the Cuban military under President Fulgencio Batista. When Batista was overthrown, Pizano conducted guerrilla warfare against Castro's troops but was eventually caught and shipped off to a Cuban prison.

"Castro left Cuba in ruin, blood, hate and destruction. That's what communism has created in Cuba," said Pizano.

Under a deal, legitimized with President Jimmy Carter's seal of approval, Pizano, and other political prisoners, were released. Pizano weighed just under 110lbs when he got his freedom. As an exile in the U.S., Pizano worked for decades with international movements that seek to free political prisoners and to bring about a Democratic Cuba. Pizano even traveled to Geneva, Switzerland to give testimony before the United Nations about human rights abuses in the island-nation.

Today, Pizano still carries the scars from battle, torture, hunger and forced labor. Under his gray hair is an impression of the bullet that knocked him out during a battle and led to his capture. On his wrist is a wound from when a guard cut him with a bayonet. To save his life, another prisoner had to sew it together without anesthesia in an unhygienic cell.

Pizano's story and background shapes his worldview today as an American citizen, including, which candidate gets his support.

"Simply put I look for a candidate that will give no type of help nor support nationally or internationally to the communist regime in Cuba," he said.

That's why he’s voting to reelect President Trump and not Biden.

"The friend of my enemy is my enemy," said Pizano.

Like many of the remaining older Cubans, who ran from Castro's regime, Pizano values Trump’s hard stance against Cuba.

President Trump has restricted travel to the island. In September, he passed another round of sanctions banning U.S citizens from buying Cuban cigars and rum or from staying in government-owned hotels.

But it’s not just about Cuba- U.S. policy for Pizano. There's a perception for some that Biden's visions and policies will eventually lead to communism in the U.S. These views are further stoked in Trump ad campaigns aired in Florida.

Dr. Susan MacManus, our ABC Action News Political Analyst, says the message resonates with other Latinos who come from authoritarian-led countries. Venezuelans and Nicaraguans also tend to lean GOP, alongside Cubans.

"I lost my native homeland," said Pizano. "This one gave me shelter and I don't want to lose it too. I'm willing not just to vote but to fight for the freedom of this nation in every way."

Pizano insists, however, it’s all about the candidate and not the party. He once voted for Bill Clinton but later regretted it.

According to the Pew Research Center there are 2.4 million Latinos registered to vote in Florida. Democrats outnumber Republicans among Latino voters in the state. 38 percent identify as Democrats, 25% as Republicans and the rest identify as other or no party affiliation.

“It is very important to reach Latino voters much more so than in 2016,” said Dr. MacManus.

Cubans make up a third of the state’s Latino vote and are high-turnout voters. The distaste toward the Democrats' policies may be a big obstacle for Biden to win Florida. But, while the GOP has long enjoyed their vote, Democrats have slowly picked away at the gap. 58 percent of registered Cuban voters align with the Republican party in 2020. In 2002, that number was 67%.

“There is starting to be a generational divide. Younger Cubans are not nearly as Republican as their parents,” said Dr. MacManus.

Victor DiMaio is voting for Joe Biden.

“Hispanics are not monolithic. You can't look at Hispanics and say, ‘They're one bloc and we've got to go after them in this one way,' said DiMaio, "That's never ever going to work.”

DiMaio was born in Ybor to Cuban and Italian parents. His family rolled cigars and went on to own the Old Glory Grocery in West Tampa. It's now the site of the Arco Iris Cafe.

For DiMaio and a growing portion of Cubans, in Florida, there is a hunger to try new ideas. DiMaio believes the thawing of relations under President Barack Obama was the right way forward, not sanctions and restrictions.

In March of 2016, DiMaio was part of the official delegation that traveled from Tampa to Havana. He watched in-person the landmark game. The Rays defeated the Cuban national team 4-1 in the first visit by a major league team since 1999. Also in the crowd was President Obama. DiMaio is the President of the Hillsborough County Democratic Hispanic Caucus of Florida.

"I saw the positives. It’s going to take a long time," said DiMaio explaining more exposure to the U.S. is the answer, not less.

That’s one reason he’s voting for Biden.

“We've tried this for 50 plus years — half a century — we've tried this policy against Cuba, and it has not worked. It has not worked," he said. DiMaio hopes as president, Biden would continue what President Obama started.

There is one issue that seems to unite Latinos and that's healthcare, especially during this coronavirus pandemic.

“The bottom line is ObamaCare saved my life," said DiMaio.

A health emergency once landed him in the hospital. DiMaio says the medical bills would have been more painful had it not been for ObamaCare. He worries the Affordable Care Act could be on the line if Trump wins reelection.

“What good is it to have the best doctors and the best hospitals and the best drugs in the world if you can't access it? If you don't have the money to pay for it?” he said.

Luis Arana was born in Puerto Rican. His father joined the service and after high school, Arana did the same. The Army veteran turned handyman says ObamaCare isn’t perfect but he doesn’t want to see it go.

“I think it's very difficult to be a voter in 2020 because a lot of people are trying to wade through who's telling the truth and telling lies. You know the BS," he said.

Arana is voting for Trump mostly because of the economy.

“Before the whole epidemic of coronavirus, there was a big skyrocketing economy," said Arana, "People were having jobs. There wasn't that many people on unemployment, home values were going up.”

As a Christian, he cares for Trump’s pro-life approach. As a veteran, he’s against defunding the police and is attracted to Trump's law and order message.

“Defunding the police departments are not the right answer because at the end of the day, you're gonna have more crime on your hands and who are you going to call?” he asked.

Biden has publicly said he is against defunding the police but he does want to eliminate misconduct and discriminatory practices.

Arana has been wavering on his choice this election season. He's not particularly enthusiastic about either candidate but says he will go with Trump.

“It's better to be with the devil you know than the devil that you don't know," he said.

Arana's own house is divided. His wife, a U.S. citizen of Mexican-heritage is voting for Biden. She cares most about immigration policy like DACA but not so much for Trump’s character.

“At the end of the day, we're not perfect people," said Arana, "So, the way I think of things is that he [Trump] was born, basically with a silver spoon in his mouth. He’s rich so he could do whatever he wants. Also, he doesn't have a filter, but I don't think he means some of the things he says.”

Arana says the President's handling of Puerto Rico, following Hurricane Maria, and the delay of relief aid has been a low point.

“The biggest thing I would say — with the whole Puerto Rico thing — was like the tossing of paper towels like we were poverty people of a nation," said Arana of the president's controversial visit to the island where he helped distribute supplies, at one point, by throwing paper towels into the crowd.

Dr. MacManus says there’s a big question mark over which way Puerto Ricans in Florida will go this election.

“One size fits all, does not work with Latino voters in Florida period," she said.

Puerto Ricans are the largest Latino electorate in Florida (27%), just behind Cuban-Americans (29%), according to the Pew Research Center. They also tend to register as no party affiliation.

“After [Hurricane] Maria is when it became more obvious to us that we are second class citizens," said Lydia Medrano.

The retiree spends much of her time volunteering at Casa Biden, a campaign office in Tampa.

“I trust Joe Biden when he says that he is fighting for the soul of this country," she said.

The Puerto Rican cares deeply about immigration. She's against family separation at the border and is for the Deferred Action Against Childhood Arrivals (DACA). Both are reasons she will not vote for Trump.

Medrano also worries about healthcare and frowns at Trump's character while in the nation's highest office.

“I feel he runs the country like The Apprentice," she said. "He hires people and he fires people that don’t agree with him and I don’t think that’s how democracy works.”

Statehood is another big topic. She believes Puerto Ricans should have the same rights as any other American citizen through statehood.

President Trump announced last month, $13 billion would go to the island for disaster relief, three years after Hurricane Maria, but it’s not winning Medrano's vote.

"He’s approving money at the last minute, like trying to buy votes and I think that's dishonest," she said.

When it comes to the race for the White House all four Latinos agree both sides shouldn’t assume which issues or party loyalties will sway them. The biggest mistake, they say, is neglect.

“You ignore them [Latinos] at your own peril. If you're a politician," said DiMaio.

The fight for the Latino vote is closer than ever.

"I think it could be either way and it could be a split," said MacManus.

En español

Uno de cada cinco votantes en la Florida es latino. El Presidente Donald Trump y el ex vicepresidente Joe Biden están luchando para cortejar a estos votantes en el estado indeciso. Un análisis más profundo revela que los problemas que influyen a los latinos hacia los candidatos varían tanto como sus antecedentes.

No lo sabrías al mirarlo, pero Roberto Pizano, de 82 años, tiene cicatrices por sus intentos de derrocar a Fidel Castro y evitar que Cuba sea comunista. A los 21 años, Pizano era sargento en el ejército cubano bajo el presidente Fulgencio Batista. Cuando Batista fue derrocado, Pizano llevó a cabo una guerra de guerrillas contra las tropas de Castro, pero finalmente fue capturado y enviado a una prisión cubana.

"Castro hizo de Cuba lo que es hoy. Ruina, sangre, odio y destrucción. Eso es lo que ha creado el comunismo en Cuba,” dijo Pizano.

En virtud de un acuerdo, legitimado con el sello de aprobación del presidente Jimmy Carter, Pizano y otros presos políticos fueron liberados. Pizano pesaba menos de 110 libras cuando obtuvo su libertad. Exiliado en los EE.UU., Pizano trabajó durante décadas con movimientos internacionales que buscan liberar a los presos políticos y lograr una Cuba democrática. Pizano incluso viajó a Ginebra, Suiza, para dar testimonio ante las Naciones Unidas sobre los abusos de los derechos humanos en la isla.

Hoy, Pizano todavía lleva las cicatrices de la batalla, la tortura, el hambre y el trabajo forzado. Debajo de su cabello gris hay una herida de la bala que lo noqueó inconsciente durante una batalla y condujo a su captura. En su muñeca tiene una marca de cuando un guardia lo cortó con una bayoneta. Para salvar su vida, otro preso tuvo que coserlo sin anestesia bajo condiciones antihigiénica.

La historia y los antecedentes de Pizano dan forma a su visión del mundo actual como ciudadano estadounidense, incluyendo qué candidato recibe su apoyo.

“Simple y llanamente que no le den ningún tipo de respaldo ni apoyo ni nacional ni internacional al comunismo Cubano,” dijo

Por eso está votando para reelegir al presidente Trump y no a Biden.

"El amigo de mi enemigo es mi enemigo,” dijo Pizano.

Al igual como muchos de los cubanos que huyeron del régimen de Castro, Pizano valora la postura rígida de Trump contra Cuba.

El presidente Trump ha restringido los viajes a la isla. En Septiembre, aprobó otra ronda de sanciones que prohíbe a los ciudadanos estadounidenses comprar cigarros y ron cubanos o alojarse en hoteles propiedad del gobierno.

Pero para Pizano no se trata solamente de la política entre Cuba- Estados Unidos. Algunos tienen la percepción de que las visiones y políticas de Biden eventualmente conducirán al comunismo en los EE.UU. Estas opiniones se avivan aún más en las campañas publicitarias de Trump transmitidas en la Florida.

La Dra. Susan MacManus, nuestra analista política de ABC Action News, dice que el mensaje se adapta a otros latinos que provienen de países liderados por autoritarios. Los venezolanos y nicaragüenses también tienden a inclinarse por el Partido Republicano, junto con los cubanos.

"Perdi la patria original,” dijo Pizano. “Esta me dio abrigo y no quiero perderla y estoy dispuesto no a votar — a luchar por la liberta de este país de toda manera.”

Pizano insiste, sin embargo, que se trata del candidato y no del partido. Una vez votó por Bill Clinton y se arrepintió.

Según el Pew Research Center, hay 2,4 millones de latinos registrados para votar en la Florida. Los demócratas superan en número a los republicanos entre los votantes latinos en el estado. El 38% se identifica como demócrata, el 25% como republicano y el resto se identifica como afiliación de otro partido o sin ella

“Es muy importante llegar a los votantes latinos mucho más que en 2016,” dijo la Dra. MacManus.

Los cubanos constituyen un tercio del voto latino en el estado y son votantes de alta participación. El disgusto por algunos de los cubanos hacia las políticas de los demócratas puede ser un gran obstáculo para que Biden gane la Florida. Pero, mientras que el Partido Republicano ha disfrutado de su voto durante mucho tiempo, los demócratas lentamente han ganado más apoyo. El 58% de los votantes cubanos registrados se alinean con el Partido Republicano en 2020. En 2002, ese número era el 67%.

“Está comenzando a haber una división generacional. Los cubanos más jóvenes no son tan republicanos como sus padres,” dijo la Dra. MacManus.

Victor DiMaio está votando por Joe Biden.

“Los hispanos no son monolíticos. No se puede mirar a los hispanos y decir: "Son un bloque y tenemos que ir tras ellos de esta única manera,” dijo DiMaio, "Eso nunca va a funcionar.”

DiMaio nació en Ybor de madre cubana y padre italiano. Su familia hizo cigarros y fueron dueños de Old Glory Grocery en West Tampa. Ahora es el sitio del Arco Iris Cafe.

Para DiMaio y una porción cada vez mayor de cubanos, en la Florida hay un deseo de probar nuevas ideas. DiMaio cree que el deshielo de las relaciones bajo el presidente Barack Obama fue el camino correcto a seguir y no las sanciones y restricciones.

En marzo de 2016 DiMaio formó parte de la delegación oficial que viajó de Tampa a La Habana. Vio en persona el histórico juego de baseball. Los Rays derrotaron 4-1 a la selección cubana en la primera visita de un equipo de Grandes Ligas desde 1999. También entre la multitud estaba el presidente Obama.

"Vi los aspectos positivos. Va a llevar mucho tiempo,” dijo DiMaio explicando que una mayor exposición a los EE.UU. es la respuesta, no menos.

Esa es una de las razones por las que vota por Biden.

“Hemos intentado esto durante más de 50 años, medio siglo, hemos intentado esta política contra Cuba y no ha funcionado. No ha funcionado,” dijo DiMaio. Espera que como presidente, Biden continúe con lo que comenzó el presidente Obama.

Hay un tema que parece unir a los latinos y es la salud, especialmente durante esta pandemia del coronavirus.

“La conclusión es que ObamaCare me salvó la vida,” dijo DiMaio.

Una emergencia de salud lo mandó una vez al hospital. DiMaio dice que las cuentas médicas hubieran sido muy dolorosas si no hubiera sido por el ObamaCare. Le preocupa que el Affordable Care Act sea terminado si Trump gana la reelección.

“¿De qué sirve tener los mejores médicos y los mejores hospitales y los mejores medicamentos del mundo si no puedes acceder a ellos? ¿Si no tienes el dinero para pagarlo? " él dijo.

Luis Arana nació en Puerto Rico. Su padre se fue al servicio militar y después de la secundaria, Arana hizo lo mismo. El veterano del ejército convertido en trabajador de mantenimiento dice que ObamaCare no es perfecto, pero no quiere que se vaya.

“Creo que es muy difícil ser votante en 2020 porque mucha gente está tratando de entender quién dice la verdad y quién dice mentiras,” él dijo.

Arana está votando por Trump principalmente por la economía.

“Antes de toda la epidemia de coronavirus, había una gran economía que se disparaba,” dijo Arana, “la gente tenía trabajo. No había tanta gente desempleada, el valor de las viviendas estaba subiendo.”

Como cristiano, se preocupa por el enfoque pro-vida de Trump. Como veterano, está en contra de quitarle fondos a la policía y se siente atraído hacia el mensaje de Trump sobre la ley y el orden.

"Quitar fondos a los departamentos de policía no es la respuesta correcta porque al final del día, tendrás más delitos en tus manos y ¿a quién vas a llamar?" preguntó.

Biden ha dicho públicamente que está en contra de desfinanciar a la policía, pero quiere eliminar la mala conducta y las prácticas discriminatorias.

Arana ha estado dudando sobre su elección esta temporada electoral. No está particularmente entusiasmado con ninguno de los candidatos, pero dice que irá con Trump.

“Mas vale malo conocido que bueno por conocer” él dijo.

La propia casa de Arana está dividida. Su esposa, ciudadana estadounidense de origen mexicano, está votando por Biden. A ella le importa más la política de inmigración como DACA, pero no le gusta tanto el carácter de Trump.

“Al final del día, no somos personas perfectas,” dijo Arana, “Entonces, mi forma de pensar es que él [Trump] nació, básicamente con una cuchara de plata en la boca. Es rico, por lo que puede hacer lo que quiera. Además, no tiene filtro, pero no creo que quiera decir algunas de las cosas que dice.”

Arana dice que el manejo de Puerto Rico por parte del presidente, luego del huracán María, y la demora de la ayuda de emergencia ha sido un problema.

“El problema más grande, con todo el asunto de Puerto Rico, fue cuando [Trump] tiró toallas de papel como si fuéramos personas pobres,” dijo Arana sobre la controvertida visita del presidente a la isla, donde ayudó a distribuir suministros, en un punto, tirando toallas de papel a la multitud.

La Dra. MacManus dice que no se sabe qué camino tomarán los puertorriqueños en la Florida en estas elecciones.

“No todos los votantes latinos en la Florida creen lo mismo. No puedes tratarlos así” ella dijo.

Los puertorriqueños son el segundo electorado latino más grande en la Florida (27%), justo detrás de los cubanoamericanos (29%), según el Pew Research Center. También tienden a registrarse sin afiliación a un partido.

“Después de María fue cuando se hizo más obvio para nosotros que somos ciudadanos de segunda clase,” dijo Lydia Medrano.

La jubilada pasa gran parte de su tiempo como voluntaria en Casa Biden, una oficina de campaña en Tampa.

"Confío en Joe Biden cuando dice que está luchando por el alma de este país,” dijo.

La puertorriqueña se preocupa profundamente por la inmigración. Ella está en contra de la separación familiar en la frontera y está a favor de DACA. Ambas son razones por la que no votará por Trump.

Medrano también se preocupa por la salud y le preocupa el carácter de Trump mientras está a cargo del país.

"Siento que dirige el país como El Apprentice,” dijo. "Contrata gente y despide a la gente que no está de acuerdo con él y no creo que así sea como funciona la democracia.”

La estadidad es otro gran tema. Ella cree que los puertorriqueños deberían tener los mismos derechos que cualquier otro ciudadano estadounidense a través de la estadidad.

El presidente Trump anunció el mes pasado que $13 billones irían a la isla para ayudar en casos de desastre, tres años después del huracán María. Pero el anuncio no ha ganando el voto de Medrano.

"Él está aprobando dinero en el último minuto, como tratando de comprar votos y creo que eso es deshonesto,” ella dijo.

Cuando se trata de la carrera por la Casa Blanca, los cuatro latinos están de acuerdo en que ambas partes no deberían asumir qué temas o lealtades partidistas los influirán. El mayor error, dicen, es la negligencia.

“Los ignoras [a los latinos] bajo tu propio riesgo. Sí eres un político,” dijo DiMaio.

La lucha por el voto latino está cerrada.

"Creo que podría terminar yendo de cualquier manera. Podría ser un empate,” dijo MacManus.